¿Qué es una hernia discal lumbar?

La columna lumbar, más comúnmente conocida como la espalda baja, está compuesta por cinco huesos llamados vértebras. Dos cuerpos vertebrales adyacentes están separados cada uno por un anillo de cartílago, llamado disco, que forma una articulación donde puede ocurrir el movimiento. El disco está hecho de un anillo fibroso externo resistente (anillo fibroso) que encierra un núcleo gelatinoso blando (núcleo pulposo). El desgaste normal puede debilitar el anillo fibroso, lo que permite que el núcleo gelatinoso, o núcleo pulposo, se comprima (hernie) hacia el canal espinal. Una vez en el canal espinal, la hernia de disco puede ejercer presión sobre los nervios, lo que provoca dolor intenso, debilidad ocasional y, en casos graves, pérdida de la función intestinal y vesical.

¿Qué causa una hernia discal lumbar?

Como cualquier articulación del cuerpo, los discos lumbares están sujetos a un tremendo desgaste. Con el tiempo, los ligamentos y el cartílago pueden debilitarse y permitir que el núcleo pulposo blando se hernié.

¿Cómo se diagnostica una hernia de disco lumbar?

El diagnóstico de una hernia de disco lumbar se confirma con un estudio de imágenes como una resonancia magnética o una tomografía computarizada que puede demostrar claramente la hernia de disco y las raíces nerviosas que comprime. Ocasionalmente, un electromiograma (EMG), que evalúa cómo se transmiten las señales a lo largo de los nervios, puede proporcionar información que se usa para diferenciar el dolor debido a una hernia de disco del dolor que surge de otra enfermedad que afecta el nervio.

¿Cómo se trata una hernia discal lumbar?

El dolor asociado con las hernias de disco lumbares agudas suele mejorar en un período de cuatro a seis semanas sin cirugía. Durante este tiempo, el dolor se controla con medicamentos. La cirugía está reservada para el siguiente grupo selecto de pacientes: 1) Pacientes con dolor intenso que no responde a la medicación, 2) Pacientes que tienen síntomas que persisten más allá de un período de cuatro a seis semanas, 3) Pacientes que experimentan debilidad repentina en las piernas o dificultades con la función intestinal y vesical. En este último grupo de pacientes, la cirugía suele realizarse de inmediato para evitar lesiones neurológicas duraderas.

La cirugía implica hacer una pequeña incisión en la espalda y mover los músculos a un lado para revelar el hueso sobre el canal espinal. Luego se retira una pequeña ventana de hueso, lo que permite una inspección cuidadosa del canal espinal y las raíces nerviosas. De esta forma se identifica y extrae la porción herniada del disco.

Los pacientes que no están lo suficientemente sanos para la cirugía o que no desean someterse a una cirugía pueden ser candidatos para las inyecciones epidurales de esteroides. Las inyecciones epidurales de esteroides pueden proporcionar un alivio temporal del dolor. Durante una inyección epidural de esteroides, se pasa una aguja a través de la piel hacia el canal espinal usando una guía de rayos X. Una vez en el lugar adecuado, se administra una mezcla de esteroides (un fuerte medicamento antiinflamatorio) y anestésico local.

 

 

Resonancia magnética axial potenciada en T2 de la columna lumbar que muestra una hernia de disco en el canal espinal que comprime una raíz nerviosa.